SaaS bright spot in waning economy

In fall 2006, The Warranty Group Inc. CIO Tony Jackovich had a big problem. The Chicago-based company was being sold by its corporate parent to a private equity firm — and in the process losing much of its IT infrastructure. Jackovich needed to replace the back end of the company’s ERP system within four months.The Warranty Group — which provides extended service contracts on everything from electronics to homes — looked at investing in Oracle Corp.’s traditional PeopleSoft product but ultimately decided to go with the vendor’s on-demand version instead.

“It didn’t seem realistic to try to do that ourselves,” Jackovich said. “We didn’t have all the talent in-house. We didn’t feel there was time for a long vendor selection process.”

More and more midmarket companies are turning to such on-demand, or Software as a Service (SaaS) products, particularly in light of a weakening economy and pressure from all sides to respond to business needs faster and cheaper.

A survey last year by Forrester Research Inc. found that 16% of large enterprises and 15% of small to medium-sized businesses (SMBs) are using SaaS. That’s a 33% increase in the large-enterprise sector from the previous year and a 50% increase in the SMB segment.

And CIOs, especially in the midmarket, say they’re happy. In May, for example, a survey by consulting firm Saugatuck Technology Inc. found that 95% of IT execs at midmarket companies were satisfied with SaaS programs, higher than the overall satisfaction rate of 84%.

The SaaS model continues to win adopters because of its speed and ease of deployment. The most popular applications continue to be human resources, collaboration and customer relationship management, but more companies are also looking at the model for enterprise systems as well.

“Now that SaaS has matured and offers more options, many sourcing teams are reconsidering whether SaaS will work for their firms,” noted Liz Herbert, an analyst at Cambridge, Mass.-based Forrester.

Yet, there are concerns. The Forrester survey found that integration was the most common reason tech execs shied away from SaaS. Herbert said the problem is many SaaS products evolved as standalone offerings that their creators sold to business users and, therefore, did not focus on building strong integration tools, creating thorough documentation or writing prebuilt connectors.

Security is another worry. Some CIOs fret that SaaS vendors lack adequate hosting or backup facilities. Not all products are backed up in real time, Herbert said, meaning that data entered since the last backup could be lost for as much as 24 hours. Because of that, some CIOs insist on replicated storage at their own sites.

And the growth of SaaS means the marketplace is far from stable.

“Startup SaaS-oriented firms remain volatile, and market consolidation continues,” Herbert noted. “SaaS ecosystem is not fully mature and will likely witness the entrance of several large players during the coming years.”

But many midmarket CIOs are finding that if done right, SaaS is the way to go.

“There are areas where it’s a no-brainer,” says Bill McArthur, vice president of information services and technology at Scientific Games Corp. in New York. “On the enterprise side, for one. Why buy if you can rent? It reduces your TCO and your footprint.”

Scientific Games, which runs lottery and gaming systems for customers in more than 60 countries, needed a new payroll system a couple of years ago. The company looked at buying its own system but ultimately decided to go with an on-demand model from Automatic Data Processing Inc. in Roseland, N.J. The company has since gone with two other SaaS projects, including Concur Technologies Inc.’s expense system and Jungle Disk Inc.’s backup system.

“The downside is the perception of your engineers that they like full control of the apps, and total control of your data center,” McArthur said. “You have to give up some of that. But administratively, having the apps outside and not on your server farm is a breath of fresh air.”

The Warranty Group has had similar success with SaaS. Since fall 2006 the company — now a unit of Toronto-based Onex Corp. — has gone live with three SaaS projects and is deploying another one this summer. These include payroll, collaboration and a tax solutions.

The latest SaaS project is a sales performance management tool from Callidus Software Inc., which is replacing a homegrown system.

“The development time spent maintaining that solution was greater than the cost to go with outsourcing to a provider with greater flexibility and less IT dependency for a niche app,” Jackovich said. “The economy of scale and leverage wasn’t really there. It made more sense to take that out of house, where the capability for the dollar was much greater.”

Jackovich has evolved a methodology for considering what software model works best for any given project.

“We do a cost analysis on how much it would be to support,” he said.

“We look for solutions we can leverage. Is that app something we can support in-house, or do we need to add head count? How critical is it? Then we try to find the right provider. We don’t go looking for ASP software; we look for providers who can support it in both models.”

Michael Ybarra, Contributor
07.08.2008

Michael Ybarra is a monthly columnist for SearchCIO-Midmarket.com and a former senior writer at CIO Decisions magazine. He is also the author of Washington Gone Crazy. Write to him at editor@searchcio-midmarket.com.

Cloud computing – cách mạng điện toán giá rẻ nhờ Internet

Các xu hướng giảm chi phí đầu tư cho người dùng và doanh nghiệp như chuyển ứng dụng desktop lên web, điện toán theo nhu cầu, phần mềm dịch vụ SaaS… được gọi chung là điện toán máy chủ ảo (cloud computing).

Cloud computing là gì?

Để kiểm tra phản ứng nhanh nhạy của các ứng viên xin việc, Google chỉ cần đặt ra một câu hỏi tưởng chừng đơn giản: “Bạn sẽ làm gì nếu dữ liệu hiện có tăng gấp 1.000 lần?”. Nếu người xin việc bê nguyên những công thức được “nhồi sọ” ở trường vào tình huống này, họ sẽ biến máy chủ thành những chú ốc sên khi nhân lượng video, ảnh, bản đồ, thông tin mua sắm… lên 1.000.

Bởi thế, để tìm được chỗ đứng ở Google, họ cần học cách làm việc và cả ước mơ ở một cấp độ rộng lớn hơn. Họ phải biết cách đưa khối lượng dữ liệu khổng lồ đó thoát khỏi phạm vi những trung tâm dữ liệu chật chội và đặt chúng ở đâu đó ngoài kia – nơi mà các chuyên gia của Google gọi là “cloud” – những đám mây ảo.

Thuật ngữ “cloud computing” ra đời giữa năm 2007 không phải để nói về một trào lưu mới, mà để khái quát lại các hướng đi của cơ sở hạ tầng thông tin vốn đã và đang diễn ra từ mấy năm qua. Quan niệm này có thể được diễn giải một cách đơn giản: các nguồn điện toán khổng lồ như phần mềm, dịch vụ… sẽ nằm tại các máy chủ ảo (đám mây) trên Internet thay vì trong máy tính gia đình và văn phòng (trên mặt đất) để mọi người kết nối và sử dụng mỗi khi họ cần.

Như vậy, cloud computing chỉ là khái niệm hoàn chỉnh cho một xu hướng không mới bởi nhiều doanh nghiệp hiện không có máy chủ riêng, PC chỉ cài một số phần mềm cơ bản còn tất cả đều phụ thuộc vào cloud. Chẳng hạn, họ đăng ký dịch vụ hosting cho website công ty, thuê công cụ quản lý doanh thu từ Salesforce.com, lấy dữ liệu khảo sát thị trường từ tổ chức Survey Monkey… Và tất nhiên, họ dùng Google để tìm kiếm, phân tích, chia sẻ và lưu trữ tài liệu.

Với các dịch vụ sẵn có trên Internet, doanh nghiệp không phải mua và duy trì hàng trăm, thậm chí hàng nghìn máy tính cũng như phần mềm. Họ chỉ cần tập trung sản xuất bởi đã có người khác lo cơ sở hạ tầng và công nghệ thay họ. Google, theo lẽ tự nhiên, nằm trong số những hãng ủng hộ điện toán máy chủ ảo tích cực nhất bởi hoạt động kinh doanh của họ dựa trên việc phân phối các cloud (virtual server).

Tuy nhiên, mặt hạn chế là người dùng sẽ bị phụ thuộc vào công nghệ mà nhà cung cấp đưa ra cho họ, khiến cho sự linh hoạt và sáng tạo giảm đi. Cloud computing có nguy cơ lặp lại khiếm khuyết của mô hình điện toán cũ: các công ty sở hữu những hệ thống máy tính trung ương lớn (cloud) và mọi người sẽ kết nối với chúng qua các trạm. Người sử dụng cảm thấy bức bối vì chỉ có quyền thực hiện những việc trong phạm vi nhà quản trị cho phép nên không thể bắt kịp cải tiến mới nhất. Trước tình hình đó, máy tính cá nhân ra đời và phát triển như là cuộc “phản kháng” đối với sự độc tài của mô hình điện toán trung tâm (nổi tiếng nhất là IBM mainframe).

Nhưng điện toán “đám mây” hiện mở hơn rất nhiều và quan trọng hơn, đây là giải pháp giá rẻ của các doanh nghiệp cũng như sự lựa chọn hàng đầu cho những ai thường xuyên phải đi xa nhưng không có laptop riêng. Ngay cả những hãng có năng lực tài chính cũng đánh giá cao xu hướng này, như Coca-Cola gần đây đã ký thỏa thuận đưa tất cả tài khoản e-mail của họ (khoảng 75.000) lên dịch vụ trực tuyến Microsoft Exchange Online.

Các nhánh của cloud computing

Phần mềm hoạt động như dịch vụ (SaaS – Software as a Service)

Với loại cloud computing này, một phần mềm sẽ được phân phối qua trình duyệt tới hàng nghìn khách hàng. Về phía người sử dụng, SaaS đồng nghĩa với việc họ không cần đầu tư tiền bạc cho máy chủ và bản quyền phần mềm. Còn đối với nhà cung cấp, ví dụ như Salesforce.com, họ chỉ phải duy trì một ứng dụng chung cho nhiều đơn vị nên chi phí rẻ hơn so với kiểu hosting truyền thống.

Điện toán theo yêu cầu (Utility Computing)

Hình thức kinh doanh đã xuất hiện từ lâu này đang được thổi một luồng gió mới từ Amazon.com, Sun, IBM và một số công ty cung cấp kho lưu và máy chủ ảo theo nhu cầu khác. Hiện đa số doanh nghiệp coi utility computing như một giải pháp bổ sung, phục vụ những công việc không mang tính trọng tâm. Nhưng về lâu dài nó sẽ thay thế một phần trung tâm cơ sở dữ liệu.

Dịch vụ web (Web service)

Liên quan mật thiết đến SaaS, web service cung cấp giao diện lập trình ứng dụng (API – Application Programming Interface), như API của Google Maps, qua Internet để các chuyên gia phát triển phần mềm có thể khai thác tính năng.

Nền tảng như một dịch vụ (PaaS – Platform as a Service)

Đây cũng là một biến thể của SaaS nhưng mô hình cloud computing này mang đến môi trường phát triển như một dịch vụ: bạn xây dựng ứng dụng chạy trên cơ sở hạ tầng của nhà cung cấp và phân phối tới người dùng qua máy chủ của nhà cung cấp đó. Bạn sẽ không hoàn toàn được tự do bởi bị ràng buộc về thiết kế và và công nghệ. Một số ví dụ điển hình về PaaS là Force.com của Salesforce.com, Google App Engine, Yahoo Pipes…

Dịch vụ quản lý (MSP – Managed Service Provider)

MSP – hình thức cloud computing lâu đời nhất – là ứng dụng chủ yếu dành cho giới chuyên môn hơn là người dùng đầu cuối, chẳng hạn dịch vụ quét virus cho e-mail hay chương trình quản lý desktop. Một số nhà cung cấp nổi tiếng là SecureWorks, IBM, Verizon và Everdream.

Điện toán tích hợp (Internet integration)

Quá trình kết hợp các “đám mây” xuất hiện trên Internet mới đang ở giai đoạn đầu. Nhà cung cấp SaaS Workday gần đây đã sáp nhập vào một công ty khác trong cùng lĩnh vực này là CapeClear. Mục tiêu của họ cũng giống hãng Grand Central là trở thành cổng kết nối các cloud nhằm mang đến những giải pháp tích hợp cho khách hàng.

Với mô hình cuối cùng này, điện toán cloud computing về sau sẽ được mô tả như là sky computing: Internet giống như bầu trời chứa nhiều đám mây dịch vụ riêng lẻ cho khách hàng dễ dàng kết nối.